Ruta de Wellington

SEGUNDO DA NOÇÃO IRISH, Arthur Wellesley, mais tarde Duque de Wellington pelas suas façanhas militares, foi destacado para a Guerra Peninsular, onde lutou ao lado de William Carr Beresford. Embora esta guerra não estivesse a correr muito bem, era o único lugar onde as forças inglesas e portuguesas tinham conseguido ganhar uma frente no continente contra a França e os seus aliados (a desastrosa Expedição Walcheren foi uma das expedições fracassadas típicas da época). Wellesley tinha enviado um memorando a Castlereagh sobre a defesa de Portugal, e Castlereagh nomeou-o chefe da força expedicionária. Wellesley derrotou os franceses em Portugal, na Batalha da Roliça e na Batalha do Vimeiro, em 1808. A resultante Convenção de Sintra, que estipulava que o exército britânico transportaria os soldados franceses para fora de Lisboa com todo o seu equipamento, foi altamente controversa, e Wellesley foi brevemente recordado para Inglaterra. Entretanto, o próprio Napoleão tinha chegado a Espanha com as suas tropas veteranas, e quando o comandante-chefe, John Moore, foi morto durante a Batalha de Corunha, Wellesley foi nomeado o novo comandante-chefe de todas as forças britânicas em Portugal, regressando à Península em Abril de 1809,

A 27 de Julho de 1809 derrotou um dos exércitos do rei José Bonaparte (irmão mais velho de Napoleão) na Batalha de Talavera. Por este sucesso, foi promovido a um estatuto nobre com o título de Visconde Wellington, Visconde Talavera e Visconde Wellington no Condado de Somerset. Quando os franceses voltaram a invadir Portugal em 1810, deteve-os no Buçaco, bloqueando-os posteriormente e impedindo-os de tomar a península de Lisboa graças às suas soberbamente construídas linhas terrestres de defesa em Torres Vedras, juntamente com a protecção marítima da Marinha Real Britânica (a Batalha de Lisboa sem derramamento de sangue). As esmagadas e famintas forças de invasão francesas retiraram-se após seis meses, após os quais Wellesley finalmente expulsou a França de Portugal em 1811, lutando nas batalhas de Fuentes de Oñoro e La Albuera. Em Maio de 1811 foi promovido a general pelos seus serviços em Portugal.

Uma vez dentro de Espanha, depois de quebrar o cerco da fortaleza de Badajoz a 6 de Abril de 1812, a população da fortaleza sofre 72 horas de pilhagem e violação por soldados bêbados depois de localizar as lojas de aguardente portuguesa (ver Batalha de Badajoz). Derrotou novamente os franceses na Batalha de Arapiles, chegando a Madrid em 1812. Por esta altura, foi nomeado Conde de Wellington. O contra-ataque francês colocou as forças inglesas numa situação precária, mas Wellington assumiu o comando de todas as forças aliadas em Espanha,3 enquanto era feita Marquesa de Wellington a 3 de Outubro. Nesta data, Wellington estava no seu quartel-general em Villatoro a dirigir o cerco de Burgos (19 de Setembro-21 de Outubro de 1812), que foi uma das poucas derrotas da sua carreira militar.4 Aproveitando a retirada de grande parte do exército francês para participar na desastrosa campanha russa de Napoleão, Wellington tomou a ofensiva em 1813, culminando na Batalha de Vitória, que levou o inimigo de volta a França, para a qual foi promovido a marechal de campo. Para este feito, Ludwig van Beethoven compôs a sua obra Wellington’s Victory. Em Vitória foram apreendidas pinturas importantes que Joseph Bonaparte queria tirar do país; Wellington mantinha-as, apesar da sua insistência em devolvê-las, sendo rejeitada esta reintegração pelo novo rei Fernando VII e, no momento em que são conservadas na sua mansão em Londres, Apsley House, são conhecidas pelo nome irónico de “Spanish Gift”.

Pela sua ajuda a Espanha na guerra contra Napoleão, foi-lhe atribuído o Ducado de Ciudad Rodrigo, a Grande Cruz da Ordem Nacional de São Fernando, e o Velo de Ouro, apesar da sua deslealdade quando ordenou o bombardeamento das fábricas têxteis de Béjar (Salamanca) (concurso dos ingleses) e da Real Fábrica de Porcelana de Buen Retiro em Madrid, acusando as forças napoleónicas, que já tinham evacuado a cidade.

Wellington invadiu então a França, com tropas inglesas e portuguesas, mas foi derrotada pelas forças francesas em Toulouse. Pouco depois desta batalha, Napoleão foi expulso para Elba em 1814.

Aclamado como herói e conquistador, Wellesley foi nomeado Duque de Wellington, um título ainda mantido pelos seus descendentes. Foi nomeado embaixador na França de Luís XVIII e tomou o lugar de Castlereagh como primeiro plenipotenciário no Congresso de Viena, onde argumentou energicamente para permitir à França manter o seu lugar no equilíbrio de poder na Europa. A 2 de Janeiro de 1815, a sua condição de cavaleiro do Banho foi convertida em cavaleiro da Grande Cruz, devido à expansão dessa ordem.

A 26 de Fevereiro de 1815, Napoleão deixou o seu exílio em Elba para regressar a França, recuperando o controlo do país em Maio. Wellington liderou então a aliança de reforma contra ele. Deixou Viena para comandar as forças aliadas na campanha de Waterloo, estacionando-se na Bélgica com as tropas prussianas de Gebhard Leberecht von Blücher e lutando primeiro na Batalha de Quatre Bras, regressando quatro dias depois para enfrentar Napoleão na Batalha de Waterloo, onde foi finalmente derrotado, abdicando novamente em 22 de Junho e posteriormente deportado para a distante ilha de Santa Helena.